Various Artists: Love For Levon

 
 

De Amerikaans/Canadese formatie The Band mag welhaast gezien worden als de uitvinders van wat we tegenwoordig americana noemen; een mix van folk, country, blues en rock. Ze werden er, eerst als backing band van de grote Dylan en later als eigen band, in de jaren zestig en zeventig volledig tegen de heersende trends in ongekend populair mee. Zoals zovele bands werd de druk, het succes en het door drank en drugs beheerste leven ‘on the road’ hen na jaren teveel. In 1976 namen ze met het inmiddels wereldberoemde en door Martin Scorsese gefilmde The Last Waltz afscheid, verscheurd door interne ruzies waarvan die tussen zanger/drummer Levon Helm en zanger/gitarist en belangrijkste componist Robbie Robertson het meest bekend en uitgemeten is. Ieder bandlid ging na het immense succes zijns weegs en begonnen wisselvallige solo carrières. In 1983 gingen de leden zonder Robertson door met The Band en brachten nog wat albums uit maar na de zelfmoord van Richard Manuel en de in 1999 overleden Rick Danko was het definitief over met een van de grootste en invloedrijkste bands die de jaren zestig en zeventig heeft opgeleverd. Levon Helm maakte in de geest van The Band met zijn eigen RCO All Stars Band nog plaatwerk uit. In 1999 werd er keelkanker bij hem ontdekt waarvan hij uiteindelijk in 2007 volledig genezen werd verklaart. Zijn come-back was even ontroerend als magisch. De in 2007 en 2009 verschenen albums Dirt Farmer en Electric Dirt lieten dan wel een hoorbaar aangetaste Helm horen, het karakter van zijn stem en de kwaliteit van de volledig door The band gedrenkte songs lieten tevens een geestdriftige en volhardende man horen die aan het eind van zijn leven en passant nog even het beste van zijn kunnen sinds dertig jaar voorbij liet komen. Vorig jaar op 19 april 2012 overleed Helm op 71-jarige leeftijd nadat eerder dat voorjaar was gebleken dat de ziekte terug gekomen was.

Helm woonde in het voor eeuwig vastgelegde en magische Woodstock, N.Y en bezat daar een landgoed waar naast een woonhuis ook een immense studio- The Barn- staat waar hij platen produceerde en liet produceren. Tevens werd daar onder de naam Midnight Ramble Sessions veel publiek getrokken voor live optredens. Een sfeervol voorbeeld daarvan is de 2 cd Before The Frost….Untill The Freeze en de live dvd Cabin Fever van de aan The Band schatplichtige Black Crowes. Om enerzijds een eerbetoon aan de eerder dat jaar overleden Helm te brengen en om het in het slop geraakte The Barn te redden, werd er op 3 oktober 2012 in New Jersey door Don Was en Larry Campbell een tribute geïnitieerd. De basis voor dit optreden bestond uit de Levon Helm Band, met naast Campbell o.a dochter Amy Helm, The All Star Band met o.a sessie drummer Kenny Aronoff, Greg leisz en eerder genoemde Don Was, een blazerssectie, special guest en oude bandmaat Gary Hudson en een keur aan zangers, zangeressen en muzikanten die samen met die uitgebreide band nummers van The Band en Levon Helm solo ten gehore brengen. Die keur aan artiesten levert een indrukwekkende lijst met namen op die op die betreffende avond acte de presence geven. Naast hedendaagse namen als John Mayer, Dierks Bentley, Ray LaMontagne en Jakob Dylan ook oudgedienden als Roger Waters, Gregg Allman, Warren Haynes, My Morning Jacket, John Hiatt, John Prine, Lucinda Williams, Marc Cohn, Jorma Kaukonen, Allen Toussaint, Mavis Staples, Joe Walsh en Bruce Hornsby.

Het optreden is vastgelegd op cd en dvd en kan verkregen worden als een 2 cd/2dvd package. Er word direct flink van start gegaan met het up tempo The Shape I’m In, waarna een breekbaar klinkende tijdgenoot Gregg Allman al voor het eerste kippenvel moment zorgt middels het ontroerend gezongen A Long Black Veil. Andere hoogtepunten op die eerste disc zijn het al eerder voor Helm geschreven en door Marc Cohn uitgevoerde Listening To Levon, het soulvol door Mavis Staples gebrachte Move Along Train, het door John Prine uitgevoerde en van Dylan bekende When I Paint My Masterpiece, Whispering Pines met Lucinda Williams en I Shall Be Releases wat prachtig gezongen word door Grace Potter.

Op de tweede disc zijn de uitschieters het door LaMontagne gezongen Tears Of Rage, A Train Robbery met Eric Church, het fraaie Tennessee Jed met een uitstekend in vorm stekende John Mayer, de altijd voor een grapje in zijnde Joe Walsh die de classic Up On Cripple Creek ten beste geeft en een van de hoogtepunten het door My Morning Jacket gedragen Ophelia. Als absolute uitsmijter komt Roger Waters samen met My Morning Jacket op het podium voor de finale The Night They Drove Old Dixie Down en Wide River To Cross. Alle betrokkenen komen voor de encore samen om een werkelijk sublieme en kippenvel bezorgende versie van The Weight te doen.

Er word fraai gemusiceerd, goed gezongen en dat kan, gezien de cast ook bijna niet anders. Daarnaast is er een mooie doorsnee gemaakt uit de catalogus van The Band en Helm’s solowerk. Natuurlijk kan het niet anders dan dat er altijd wel een persoonlijke favoriet mist. Ik had zelf graag Acadian Driftwood van het uit 1975 uitgekomen Northern Light-Southern Cross gehoord of het tranentrekkende When I Go Away van Helm’s solo album Electric Dirt uit 2009. Naast deze inhoudelijke en persoonlijke “missers” had ik ondanks de sterrencast het wel mooi gevonden als Robbie Robertson nog even het podium was opgeklommen(N.B Helm en Robertson legde hun jarenlange vete uiteindelijk enkele dagen voor Helm’s dood terzijde en waren voor even weer ‘brother’s in arms’), de cirkel rond was gemaakt door het uitnodigen van Bob Dylan en het uitnodigen van de Black Crowes die voor mijn generatie de enige band is die echt aanspraak mag maken om als kroonprinsen van The Band genoemd te mogen worden. Toch is het een kniesoor die zich door deze elementen Love For Levon niet laat wel gevallen. Het optreden van eind vorig jaar is een bevlogen avond geworden die mooi is vastgelegd, goed is gedocumenteerd en verpakt en voor wie twijfelde bewijst dat de muziek van The Band en Levon Helm van tijdloze klasse is. Laten we hopen dat The Barn er mee gered is, bovenal is het een van respect en liefde betogen eerbetoon aan een van de belangrijkste muzikanten en songschrijvers in de historie van de americana. Het is het eind van een tijdperk, wat rest is herinnering aan een grootheid en de wetenschap dat zijn muziek in de eeuwigheid gebeiteld is. De 2cd/2 dvd is vanaf april verkrijgbaar.

Arjan Post
Various Artists
Love For Levon
A Benefit To Safe The Barn