‘Boy Named Sue’

8b552211df571368d4c81797de5d99e48698c4f5 copy

Shel Silverstein

15 Mar 2020 door Sjoerd Punter

De Amerikaanse songwriter Shel Silverstein was in de jaren zestig en zeventig verantwoordelijk voor diverse tophits, maar de meeste mensen kennen hem niet. Toch wordt zijn album ‘Boy Named Sue’ uit 1969 opnieuw uitgebracht. Blijkbaar werkt er bij RCA iemand die weet dat Silverstein een uniek talent had voor het schrijven van pakkende songs. Zijn teksten zijn uit duizenden te herkennen: steeds to the point, simpel ogend maar toch een onverbiddelijk schot in de roos. Hij verstond de kunst om met een minimaal aantal woorden een maximaal resultaat te bereiken, veelal met een ironische ondertoon. Als er iemand was die doeltreffend schreef, was het wel Silverstein. Hij is een voorbeeld voor duizenden singer-songwriters die economy class over de wereld vliegen en zonder glorie zingen in kleine zaaltjes. Zij kunnen nog heel wat leren van de man die geboren werd met een pen van goud en de scherpe blik van een roofvogel.
In beter geïnformeerde muziekkringen is Shel Silverstein vooral bekend als de man achter Dr. Hook & The Medicine Show, een Amerikaanse band waarvan de zangers huilden als wolven. Silverstein schreef voor Dr. Hook een groot deel van hun succesrepertoire, bestaande uit goed bekkende songs zoals de supersmartlap ‘Sylvia’s Mother’. Voor Loretta Lynn schreef hij ‘One’s On The Way’, eveneens een grote hit. ‘The Ballad Of Lucy Jordan’, vooral bekend door de uitvoering van Marianne Faithfull, is eveneens een product van de pen van Silverstein.

Hij nam ook eigen albums op, maar dat was werken in de marge. Zijn songs waren groter dan hijzelf. In de juiste handen kwamen ze pas echt tot leven. Zijn grootste hit was ‘Boy Named Sue’, het titelnummer van de plaat die opnieuw is uitgebracht. Het nummer werd destijds opgepikt door Johnny Cash, die het ten doop hield tijdens het legendarische concert in de San Quentin State Prison, februari 1969. ‘Boy Named Sue’ werd een van de grootste successen van Cash. Het is het verhaal van een zoon die door zijn vader al jong in de steek wordt gelaten. En dat is nog niet eens het ergste. De vader heeft zijn zoon namelijk een meisjesnaam gegeven, en daar is de zoon natuurlijk niet blij mee. Hij start een speurtocht. De bedoeling is de vader eens flink af te rossen. Die vechtpartij komt er ook, maar vreemd genoeg mondt die vervolgens uit in diepe vriendschap.
Silverstein was niet alleen singer-songwriter. Hij was ook dichter en schrijver van kinderboeken. die in twintig talen werden vertaald. Miljoenen kinderen over de hele wereld smulden van de fantasierijke vertelsels. Maar goed dat ze niet wisten dat ‘oom’ Shel er uitzag als een seriemoordenaar, diep in de kraag van zijn jas weggedoken, een duistere blik onder gefronste wenkbrauwen. Een rare kwibus. Hij was zo iemand die in zijn jonge jaren altijd aan de kant stond. Dansen, daar deed hij natuurlijk niet aan. Hij struikelde toch maar over zijn benen. Bij de dames was de kleine Shel uiteraard niet populair. Hij vond dat geen probleem. Gelukkig maar dat de meiden mij niet zagen staan”, verklaarde hij in een interview. “Daardoor kon ik me storten op schrijven en tekenen.” Overigens kwam het met die dames later toch nog goed. Silverstein raakte bevriend met Hugh Hefner en ging regelmatig op bezoek in de Playboy Mansion waar de meisjes voor het oprapen lagen. Hij heeft er honderden opgeraapt. Gelukkig hield Shel Silverstein toch nog wat tijd over om af en toe een goede song te schrijven.